Probado: el zika infecta las células madre neurales que produce la corteza cerebral

virus-zikaAunque el trabajo no demuestra la relación entre el virus y la microcefalia, los ensayos en EEUU han encontrado que las células madre infectadas se convierten en fábricas para la replicación viral

Un equipo científico estadounidense ha trabajado a contrarreloj durante un mes para concluir que el virus del Zika infecta un tipo de célula madre neural que da lugar a la corteza cerebral. Aunque el trabajo no demuestra la relación directa entre el virus y la microcefalia, los ensayos de laboratorio han encontrado que las células madre infectadas, llamadas precursoras neuronales corticales, se convierten en fábricas para la replicación viral.

El virus del Zika, transmitido por el mosquito Aedes aegypty, está considerado como una emergencia internacional y es sospechoso de haber ocasionado miles de casos de microcefalia en recién nacidos. Ahora, un equipo liderado por la Escuela Medicina de la Universidad Johns Hopkins (Florida, EE UU) ha encontrado que este virus infecta un tipo de célula madre neural que da lugar a la corteza cerebral. Los resultados del trabajo han sido publicados en el último número de la revista Cell Stem Cell.

Estudio

Este estudio no demuestra la relación directa entre el virus del Zika y la microcefalia en bebés, pero sí detalla dónde el virus puede estar haciendo más daño En los ensayos de laboratorio el equipo encontró que estas células madre operaban como refugio para la reproducción viral, lo que se traducía en la interrupción del crecimiento celular y en muerte celular. Si bien este estudio no demuestra la relación directa entre el virus del Zika y la microcefalia en bebés, sí detalla dónde el virus puede estar haciendo el mayor daño.

Los científicos trabajaron de manera intensiva durante un mes en el estudio que proporciona una nueva plataforma para adentrase en el comportamiento del virus del Zika, utilizando células neurales derivadas de células madre humanas pluripotentes.

En un futuro próximo, los investigadores planean crear minicerebros a partir de estas células madre para poder observar los efectos a largo plazo de la infección del Zika sobre el tejido neural que sirva para desarrollar posibles tratamientos.

“Este es un primer paso, queda mucho por hacer”, señala Guo-li Ming, neurocientífico y biólogo celular de la Universidad Johns Hopkins.

“Lo que hemos demostrado en el laboratorio es que el virus de Zika infecta las células neuronales homólogas de las que forman la corteza cerebral durante el desarrollo del cerebro humano, pero todavía no sabemos cómo afecta al desarrollo cerebral del feto”, destaca.

Resultados

Ming, que ha liderado el estudio junto con Hongjun Song –también de la institución de Florida– agrega que los resultados “se pueden correlacionar con una disrupción en el desarrollo cerebral, pero lo más probable es que la evidencia directa de un vínculo entre el virus Zika y la microcefalia venga de posteriores estudios clínicos”.

“El virus infecta las células que forman la corteza cerebral, pero no sabemos cómo afecta al desarrollo cerebral del feto”, dice Ming Como los humanos se infectan por el virus Zika transmitido por mosquitos, los investigadores cultivaron el virus en células de mosquito durante unos días antes de aplicarlo en las células humanas utilizadas en todos sus experimentos.

Un descubrimiento preocupante es que las células madre infectadas por el virus, llamadas precursoras neuronales corticales, se convierten en fábricas para la replicación viral. Con una sola infección, las partículas del virus se propagaron en las células madre en tres días. Los investigadores tampoco han encontrado evidencia de que las células estén dando respuestas antivirales frente a la infección en laboratorio.

El zika puede causar síndrome de Guillain-Barré

La microcefalia ya no es el único mal vinculado con el virus del Zika. Desde hace semanas son varias las investigaciones que alertaban de una posible relación con el síndrome de Guillain-Barré, un trastorno poco común que hace que el sistema inmunitario ataque el sistema nervioso periférico.

Un nuevo estudio confirma ahora estos resultados: si 100.000 personas fueran infectadas con zika, 24 desarrollarían el síndrome.

El análisis de muestras de sangre de 42 pacientes con síndrome de Guillain- Barré (GBS) durante el brote de zika en la Polinesia francesa aporta la primera evidencia de que el virus podría causar este trastorno neurológico grave.

Los datos se publican en la revista The Lancet.

Así, las cifras del estudio indican que si 100.000 personas fueron infectadas con el virus del Zika, 24 desarrollarían GBS, un síndrome poco común –generalmente provocado por una infección– que hace que el sistema inmunitario ataque el sistema nervioso periférico. En toda Europa y América del Norte, cada año afecta aproximadamente a 1-2 personas de cada 100.000.

«Este es el primer estudio que examina a un gran número de pacientes que desarrolló Guillain-Barré después de la infección por zika y evidencia que el virus puede causarlo», explica Arnaud Fontanet, autor principal y profesor del Instituto Pasteur de París (Francia).

Como añade Fontanet, «la mayoría de los pacientes con GBS informaron de que habían experimentado síntomas de la infección por zika un promedio de seis días antes de cualquier síntoma neurológico, y en todos ellos se detectaron anticuerpos contra el virus».

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